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Los castillos del Vinalopó
En el transcurso del río Vinalopó se ha desarrollado un hábitat intenso desde tiempos remotos, incluso ya en época ibera. Sin embargo, el periodo de máxima expansión fue durante la etapa musulmana. Prueba de ello fue el elevado número de castillos que se construyeron a lo largo de todo su recorrido. Una de las razones de su importancia es que constituye el camino más corto de comunicación entre las zonas interiores y el mar. El río proporciona no sólo agua para los cultivos, sino también una perfecta vía de comunicación, cuya importancia ya mencionó el geógrafo y cartógrafo griego Ptolomeo.
El valle del Vinalopó se encuentra en la parte meridional de la Comunidad Valenciana. La cuenca del río Vinalopó es, en algunos tramos, muy ancha. Se ha formado aprovechando una falla en las estribaciones de la cadena subbética y sirve de frontera entre el norte montañoso de Alicante y la vega del Segura.

HISTORIA
A mediados del siglo XII el valle del Vinalopó se encontraba bajo el mandato del señor de Murcia y Valencia, Muhammad Ibn Sa’d, conocido como el rey Lobo o Lope. Este rey consiguió frenar durante muchos años las incursiones cristianas gracias a una intensa labor diplomática basada en numerosos pactos. A su muerte, el califa almohade Yusuf al-Mu’min, comenzó una campaña contra los reinos cristianos del norte e intentó tomar las ciudades de Huete y Cuenca, cosa que no consiguió. Ante la fuerte derrota sufrida y para no dejar descubierta la frontera ni los pasos estratégicos, se mandaron construir numerosos castillos y fortalezas, sobre todo en la ruta del Vinalopó.

CASTILLOS ESTRATÉGICOS
El valor estratégico de la ruta del Vinalopó también fue detectado por los reyes de Castilla y Aragón, quienes se aprestaron a conquistar la zona. El tratado de Almizra (1244) entre ambas coronas supuso el reparto de esta zona. Los diversos pueblos y castillos pasaron a ser señoríos de diversos nobles, en su mayoría castellanos.

El material del que se construyen los recios muros de estos castillos suele ser de tapial, reforzado exteriormente con mampostería y ladrillo. Tal es el caso de las murallas del Castillo de Biar. El tapial es una argamasa de tierra, desechos de obra o piedras menudas y cal. Todo ello se coloca bien mezclado entre las paredes, las cuales están dispuestas a modo de encofrado. Éste es un procedimiento que se utiliza en construcción y que consiste en hacer un armazón de madera dentro del cual se fragua el cemento o el tapial. El amurallamiento también puede tener predominio de sillería, sobre todo encadenada en los flancos, caso del castillo de Petrel.

CASTILLO DE SAX
Se desconoce con exactitud su fecha de realización del castillo aunque tanto las cimentaciones como los hallazgos arqueológicos en sus inmediaciones han puesto de manifiesto un origen muy remoto. De él se ha dicho que es árabe aunque de posible origen romano. Sin embargo, fue durante los siglos XIII y XIV cuando la fortaleza de Sax alcanzó la mayor etapa de esplendor y auge de toda su rica y azarosa historia.

La fortaleza de Sax se encuentra ubicada concretamente en la margen derecha del río Vinalopó. Se alza imponente sobre un cerro que domina la población; ésta se sitúa a sus pies. En la parte de poniente hay un precipicio de gran altura y sus principales construcciones se sitúan en la parte norte y oeste.

Presenta una planta alargada que queda dispuesta de Oriente a Occidente. En ésta se pueden distinguir dos partes, la situada al norte que se articula en torno a una gran torre cuadrada y otra al sudeste, junto a la Torre del Homenaje, también cuadrada. Entre ellas se localiza el aljibe que está cubierto por bóveda de medio cañón. En el lado occidental tan sólo se conserva una estructura de planta triangular en una de sus esquinas que antiguamente enlazaba con el adarve de la puerta y el lienzo amurallado que mantiene sus esbeltas almenas. En el lado oriental se encuentra otro recinto que tiene planta rectangular que queda delimitado por dos torres de sección cuadrangular.

Durante la guerra de Sucesión el castillo de Sax quedó en manos de los partidarios de Felipe V. Muchos de los que huían del archiduque Carlos encontraron entre sus muros refugio y protección. El castillo se mantuvo fiel al Borbón y éste premió a Sax con los títulos de Muy Noble y Leal, como agradecimiento a la ayuda prestada.

CASTILLO DE PETRER
Según algunos especialistas debió ser construido en época de los romanos aunque fue reestructurado y reformado en época de los musulmanes.

Existen noticias de este castillo en tiempos de los musulmanes. También Jaime I, en "El Llibre dels Feits", lo menciona en referencia al levantamiento musulmán en los reinos de Murcia y Granada. Jaime I conquistó este castillo en 1265 y lo devolvió a su antiguo dueño Jofré de Loaysa que lo había recibido de Alfonso X de Castilla. Esta familia lo retuvo hasta el siglo XV, momento en el que pasó a depender de la corona aragonesa. A finales de este siglo pasó a los condes de Cocentaina y después a la familia Coloma. A finales del siglo XVI, el alcaide de la fortaleza, Juan Payá, defendió ferozmente el castillo del asedio al que había sido sometido por los musulmanes. Perteneció durante algún tiempo al Obispado de Orihuela hasta pasar definitivamente a su Ayuntamiento.

Se localiza en el extremo nororiental del valle de Elda, sobre una loma que domina la población a más de 460 metros de altitud. El castillo se encuentra situado en la cumbre de un cerro que se constituye en la avanzadilla de un abrupto territorio que constituye la sierra del Cid. A él se puede acceder desde el núcleo histórico o primitivo de la villa y se puede realizar un recorrido cómodo hasta su emplazamiento, sin grandes dificultades. Aunque no ocupa un lugar muy elevado su ventajosa situación le permitió dominar un valle que atravesaba el río Vinalopó; río que en otros tiempos fue muy caudaloso e importante. El castillo se encuentra de cara a la villa y en su parte opuesta se abre imponente el precipicio.

Es de planta poligonal irregular de nueve lados. La muralla no presenta torres de defensa y sus únicas aberturas son las aspilleras en la parte sur y oeste y un vano arquitrabado al norte. La puerta de entrada está defendida por una barbacana en la parte superior del muro. En el interior del castillo hay varias dependencias. Destaca una sala con bóveda de medio cañón cerca de la entrada. Posee dos salidas, una de ellas al patio, el cual era rectangular (hoy restaurado) y comunicaba al norte con el aljibe. Al noreste del castillo se levanta la torre de planta cuadrada y dos pisos en su origen.

CASTILLO DE LA ATALAYA DE VILLENA
El altivo castillo atalaya de Villena ha sido considerado como una de las más grandes construcciones defensivas de todas las que llegó a controlar el Marquesado de Villena. Se encuentra emplazado en el monte de San Cristóbal dominando el valle y presidiendo a la ciudad desde lo más alto. Ha sido denominado Monumento Nacional y rodea por completo al primitivo núcleo de la población de Villena. A la fortaleza se puede llegar desde el pueblo sin muchas dificultades puesto que cuenta con buenas rampas de hormigón y escaleras de robusta mampostería.

Consta de un doble recinto amurallado cuya torre del Homenaje queda localizada en su flanco suroccidental. Ésta es de grandes proporciones, de planta cuadrada y mide 14,4 m. de lado y 30 m. de alto. El antemuro está limitado por cuatro cubos circulares realizados en mampostería. La entrada al castillo se realiza por la parte norte, a través de una portada con arco de medio punto, algo elevada. El recinto principal también está situado a más altura que el resto. Las construcciones más antiguas son las dos primeras plantas de la Torre del Homenaje y el núcleo de la muralla, que datan de finales del siglo XII.

TORRE DEL HOMENAJE
Es de sección y planta cuadrada y alcanza los 25 metros de altura. Dispone de cuatro plantas y en ella se advierten varios estilos constructivos. En el cuerpo inferior realizado con la técnica del tapial se advierte un primer periodo constructivo de época musulmana. En la parte superior se advierte una mayor profusión arquitectónica y decorativa pues aparece rematada. Esta parte superior está realizada en mampostería con una cornisa que sobresale por la belleza de sus ocho pequeños garitones o también llamados escaragüaitas.
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